Melanoma: Pensamientos de un Dermatólogo

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Melanoma: Pensamientos de un Dermatólogo

Ya has escuchado el mensaje: el melanoma es mortal. Probablemente también sepa que es el cáncer de más rápido crecimiento en los Estados Unidos y que un americano muere cada hora a causa de un melanoma. Milímetro por milímetro, es el cáncer más mortal. En lugar de aburrirte con estadísticas sobre esta horrible enfermedad, permíteme compartir contigo algunos antecedentes fascinantes que quizás no hayas escuchado antes.

Hay pocos relatos históricos de melanoma. No fue reconocido oficialmente como una enfermedad hasta 1806 en Francia. Varios años antes de 1787, un perplejo cirujano escocés llamado John Hunter se enfrentó a un gran crecimiento negro en la mandíbula de un hombre de treinta y cinco años. Lo describió como un “hongo canceroso”. Sin saber qué era, hizo lo que hacen los cirujanos: lo cortó. Sorprendentemente, no fue hasta 1968 cuando alguien lo vio por primera vez con un microscopio confirmando que se trataba de un melanoma. Se había conservado todo este tiempo en el Museo Hunterian de la Royal College of Surgeons of England en Londres y aún hoy se puede ver, según me han dicho. El paciente evidentemente pensó en el Dr. Hunter unos años más tarde para una recurrencia del crecimiento en el mismo lugar. En una pelea de borrachos había sido golpeado con un palo y la “masa negra suave” regresó. El destino del paciente se pierde en la historia. Pero sí sabemos que fue extremadamente ilegal que su melanoma regresara debido a la paliza que recibió.

Desde entonces, no ha habido escasez de melanoma. Podría sorprenderle saber que muchos de los principales investigadores para el melanoma se encuentran en Australia, no en los EE. UU. En la década de 1870, el gobierno británico estableció una colonia penal australiana y envió criminales a vivir días con canguros. La emigración forzada de convectores ingleses blancos pastosos al soleado continente ha provocado una epidemia de melanoma varias generaciones más tarde. Australia tiene la distinción de ser la capital mundial del melanoma. Sin embargo, no estamos muy lejos. En 1935 se estimó que solo uno de cada 1500-2000 estadounidenses padecería melanoma. Luego de varias décadas de bikinis y salones de bronceado, la tasa es de 1 en 65 y empeora cada año. Se están haciendo predicciones para 1 de cada 33 de nosotros en un futuro próximo; un aumento asombroso.

Curiosamente, el melanoma es una de las pocas enfermedades que puedo nombrar que tiende a afectar a las personas de grupos socioeconómicos más altos de manera desproporcionada. Se cree que esto se debe a que los ingresos disponibles llevan a las familias a destinos ecuatoriales para las vacaciones. Las vacaciones en Cancún y Florida equivalen a períodos cortos pero con intenciones de exposición al sol, exactamente la misma exposición que se obtiene de una cama solar. Se cree que todas las chicas de secundaria que se curtieron para el baile de graduación en los años 80 y 90 explican las crecientes tasas de melanoma que vemos en las mujeres menores de 40 años actualmente. Junto con el cáncer de mama y tiroides, el melanoma es uno de los cánceres más comunes en las mujeres jóvenes. Si ves Grey’s Anatomy, sabes que uno de los personajes principales favoritos (un rubio de unos treinta y tantos años) murió de melanoma hace unas temporadas. Si bien normalmente no presto mucha atención a esos programas, aplaudo el esfuerzo de los escritores para crear conciencia sobre este tema. El gobernador Brown acaba de prohibir el uso de camas de bronceado para los menores de 18 años en reconocimiento del vínculo entre la luz ultravioleta y el melanoma.

Sin embargo, el bronceado no es la única causa del melanoma. Si tan solo esta horrible enfermedad fuera tan simple. La genética juega un papel igualmente siniestro en esta historia. Hace mucho tiempo que sabemos que si tiene melanoma, sus parientes de primer grado también tienen muchas más probabilidades de contraer melanoma. Muchos de los nuevos tratamientos se dirigen específicamente a varias mutaciones genéticas y genes asociados con el melanoma. Se están estudiando genes compartidos con cáncer de páncreas y posiblemente ahora incluso algunas formas de cáncer de mama. Pero el bronceado no es descolgado. Si la composición genética de alguien es el campo de maíz seco, el bronceado es el fósforo y el queroseno.

En cuanto a la piel de los mamíferos, la piel humana en general es un desastre. No ofrece prácticamente ninguna protección contra el sol. Incluso la piel afroamericana muy oscura tiene solo un SPF natural de alrededor de 13-20. La piel de cerdo es el equivalente más cercano a la piel humana en su composición y organización. Los aprendices de cirugía generalmente comienzan sus estudios operando y cosiendo patas de cerdo y, a veces, todavía utilizamos injertos de piel de cerdo cuando es necesario. Se ha dicho “También como los humanos, los cerdos disfrutan tumbarse al sol, broncearse en respuesta al sol y disfrutar de beber grandes cantidades de cerveza”.

Ahora para aburrirte con un poco de base científica: el melanocito es una célula en nuestra piel que hace que nuestro color. El melanoma es el crecimiento descontrolado de los melanocitos. Una mala mutación engendra dos. Entonces dos engendra cuatro. Cuatro engendra dieciséis, y sigue y sigue. El melanocito normal se parece a un pulpo y produce el pigmento en nuestra piel. Sus largos tentáculos entregan el pigmento (melanina) a las otras células de la piel. El propósito es proteger a las otras células de la piel del daño solar al absorber los rayos del sol. Cuando te bronceas, los melanocitos aceleran la producción para hacer más de este escudo. Cuando ve el bronceado, sabe que se ha producido daño en el ADN en las células de la piel. Así que me gusta pensar en un bronceado como lágrimas de los melanocitos reclamados sobre sus células vecinas.

Estamos en medio de una epidemia de cáncer de piel sin un final a la vista. Si bien la mayoría de los cánceres de piel no son potencialmente mortales, pueden requerir una cirugía extensa y causar deformidades que requieren corrección quirúrgica. Sin embargo, el melanoma es una historia diferente. Afortunadamente, North State disfruta de una colección estelar de dermatólogos y cirujanos expertos en estas artes. Si bien el 100% es curable si se hace temprano, el melanoma tiene una tasa de supervivencia pésima una vez que se extiende más allá de la piel y en otros órganos. No se conoce cura definitiva. (por favor lea la última declaración de nuevo)

Hasta los últimos años, no hemos estado mejor en el tratamiento del melanoma avanzado que el Dr. Hunter en 1787. La falta de progreso en casi 225 años me avergüenza a mí como dermatóloga. Ahora la investigación está llena de tratamientos que se aproximan. Una vacuna contra el melanoma lideró el camino y se ha estudiado ampliamente, pero aún no está a la altura de las expectativas. Una reciente medicación revolucionaria señala al sistema inmunitario contra las células del melanoma. Desafortunadamente para los británicos, el panel nacional de atención médica nacional de Inglaterra acaba de restaurarlo porque no es rentable para su sociedad. El medicamento presume de una tasa de supervivencia de tres años del 20% (o, en otras palabras, el 80% de las personas con melanoma metastásico que lo toman, fallecerá en tres años). Con un costo de $ 120,000 por paciente por año, ciertamente plantea muchos dilemas filosóficos y éticos. Afortunadamente, hay talentos de otros que promueven nuevos tratamientos en el horizonte. Esperemos que tengan un precio más razonable.

Si usted o alguien que conoce tiene melanoma metastásico, hable con su médico acerca de inscribirse en un estudio. Se acabaron los días en que se seleccionará al azar para recibir el medicamento del estudio o se condenará a recibir, sin saberlo, el tratamiento simulado con placebo. Tengo varios pacientes con melanoma avanzado que están bastante bien en algunos estudios hasta ahora. También da sentido a su sufrimiento y la oportunidad de defenderse. Mientras preparaba este artículo, me di cuenta de que tal vez ninguna otra célula del cuerpo ha sido responsable de más desdicha en mente que el melanocito. Históricamente, las funciones de sus melanocitos podrían condenarlos a una vida de esclavitud, limitar sus perspectivas murales, curvar sus potenciales económicos o simplemente hacerle beber de una fuente de agua diferente.

En conclusión, les animo a cada uno de ustedes a ver a un dermatólogo para un examen completo de la piel. Puedes decirte a ti mismo: “Mis lunares se ven bien. Nada ha cambiado”. A lo que yo preguntaría: “¿Apostarías tu vida a ello?”

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